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Incendios en Australia: Claves para entender lo que está ocurriendo

Australia está viviendo una de sus peores temporadas de incendios forestales, alimentados por temperaturas récord y meses de severas sequías. Desde septiembre del año pasado, los incendios han dejado un saldo de al menos 24 muertos y decenas de desaparecidos.

Internacionales 07 de enero de 2020 Redacción HoraCero
INCENDIO EN AUSTRALIA - HoraCero
Los incendios en Australia están provocando un daño irreparable en el ecosistema

El humo provocado por los incendios en Australia han llegado a Argentina, según informa el Servicio Meteorológico Nacional (SMN), asegurando que no afecta a la salud ni perjudica la normalidad de los vuelos. El humo alcanzó Argentina desde Chile, por la Cordillera de los Andes “a unos cinco mil metros o más”, indicaron desde el SMN.

La nación más importante de Oceanía experimenta su propio infierno. Los incendios devoran los ecosistemas y barren con la biodiversidad a velocidades alarmantes desde septiembre.

Algunos números

A la fecha fallecieron 24 personas, hay decenas de desaparecidos, seis millones de hectáreas arruinadas, 15 mil viviendas destruidas y 136 focos de incendio que permanecen sin ser controlados. De acuerdo a especialistas de la Universidad de Sidney, aproximadamente, 480 millones de animales perdieron la vida. Los koalas, de fama mundial, se hallan cerca de la extinción; tanto que en los últimos días murieron 25 mil ejemplares.

¿Dónde están ocurriendo los incendios?

Los incendios están ocurriendo en zonas de la costa este y sur, que es donde vive la mayoría de la gente. Estas zonas incluyen áreas alrededor de Sídney y Adelaida.

Hasta el momento han quedado destruidas 1.200 viviendas. Solamente en Nueva Gales del Sur se han quemado más de cuatro millones de hectáreas (una héctarea tiene aproximadamente el tamaño de un campo deportivo). Para poner esta cifra en contexto, en 2019, cerca de 900.000 hectáreas se quemaron durante los incendios de la Amazonía, y 800.000 en los incendios de California, (Estados Unidos).

¿Por qué son tan feroces en comparación con otras temporadas?

Australia siempre ha tenido incendios forestales —es lo que se conoce como temporada de incendios— pero este año son mucho peores que lo normal. La causa inmediata es el clima, específicamente un fenómeno conocido como dipolo del Océano Índico (también, como el Niño indio) que ha propiciado un período de calor y sequía.

En 2019, Australia estableció dos veces un nuevo récord de temperatura. El 17 de diciembre se alcanzó un máximo promedio de 40,9ºC, y al día siguiente 41,9ºC. Eso se suma a un prolongado período de sequía. Por otra parte, algunos incendios comenzaron de forma deliberada.

¿Cómo se combaten los incendios?

Los bomberos están lanzando agua y agentes extintores desde aviones y helicópteros y también desde el terreno. Pero combatir incendios forestales es algo extremadamente difícil y las acciones se centran en evitar que se esparza, más que en extinguir las llamas que están ardiendo. La propagación se trata de contener cavando fosas en la tierra para crear límites y así evitar que las llamas se propaguen. 

Los bomberos fueron superados en cantidad por miles de voluntarios. También ha llegado ayuda del extranjero: Estados Unidos, Canadá y Nueva Zelanda han enviado contingentes de bomberos. La policía, el ejército y la marina se han involucrado en los esfuerzos de rescate y evacuación. El primer ministro australiano anunció recientemente que desplegará a 3.000 soldados de reserva para contener los incendios en el país.

¿Cuán grandes son los incendios?

INFOGRAFÍA INCENDIOS - HoraCero
¿Tiene algo que ver el cambio climático con los incendios?

El consenso científico es que los niveles crecientes de CO2 están calentando el planeta. Australia se ha vuelto más calurosa en las últimas décadas y se espera que continúe haciéndolo.

Si bien los incendios son parte natural del ciclo climático australiano, científicos han advertido durante mucho tiempo que este clima más cálido y seco contribuirá a que los incendios se vuelvan más frecuentes y más intensos.

Los patrones climáticos más extremos y las temperaturas más altas aumentan el riesgo de incendios forestales y les permite extenderse más rápido y por más terreno. 

CAMBIO CLIMÁTICO EN AUSTRALIA - HoraCero

¿Cómo afectan los incendios a la vida silvestre?

Mientras que la gente puede huir de los incendios y puede ser evacuada en caso de necesidad, las llamas son devastadoras para la vida silvestre de la zona afectada.

Los canguros, que se mueven rápidamente, pueden por lo general escapar a menos que queden rodeados por las llamas. Los koalas, que andan despacio, suelen perecer en los incendios.

Pero las llamas no solo matan directamente a los animales. También destruyen su hábitat, dejando a los sobrevivientes vulnerables incluso mucho después de que los incendios se han extinguido.

Un estudio académico estima que cerca de 500 millones de animales ya se han muerto solo en Nueva Gales del Sur. Además, se han perdido un sinnúmero de vacas y ovejas.

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Fuentes: NSW rural fire service, Carl Fire - Bureau Meteorología Gob. de Australia - BBC / HoraCero

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